Come i satelliti, i droni e l’IA hanno aiutato la controffensiva dell’Ucraina

Mentre l’Ucraina ha svoltato l’angolo 10 giorni fa con un’offensiva militare che ha ripreso il territorio dalla Russia, l’ex miliardario CEO di Google Eric Schmidt si è incontrato con alti funzionari ucraini. Era in visita di 36 ore nel paese esplorando il ruolo della tecnologia nella guerra.

“Quello che mi interessava è cosa ha fatto l’industria tecnologica per aiutare?” ha detto in una conferenza stampa organizzata dalla George Washington University, Zoomando da un jet privato di ritorno da un paese europeo sconosciuto.

Schmidt si è recato in Ucraina non solo come ex CEO della tecnologia, ma come investitore miliardario in startup tecnologiche militari che ha servito nei consigli federali di primo piano consigliando il governo degli Stati Uniti sull’adattamento di una maggiore intelligenza artificiale. Ha sostenuto in modo prominente che il Dipartimento della Difesa degli Stati Uniti integri nuove tecnologie e il suo viaggio ha ricordato come le tecnologie avanzate integrali e i nuovi usi delle tecnologie esistenti siano stati per l’approccio dell’Ucraina in questa guerra.

Satelliti, droni, intelligenza artificiale e capacità informatiche sono stati al centro della guerra sin dai primi giorni dell’invasione russa. Le nuove tecnologie hanno lavorato di concerto con l’hardware militare tradizionale, rafforzando il respingimento dell’Ucraina contro la Russia. Non sorprende che la NATO abbia lanciato un fondo di investimento da 1 miliardo di euro per l’innovazione. Un alto ministro ucraino aveva fatto appello a Elon Musk tramite Twitter all’inizio, affinché instradasse i satelliti Starlink che forniscono Internet ad alta velocità sul paese per mantenere il paese connesso anche se le infrastrutture a terra fossero state distrutte. “Elon Musk è davvero un eroe qui”, ha detto Schmidt.

I fattori più importanti in Ucraina riguardano molto probabilmente i pacchetti di aiuti militari forniti dagli Stati Uniti. Tale assistenza mette l’Ucraina alla pari con i primi 20 paesi del mondo per spese militari. Gli Stati Uniti da soli hanno inviato aiuti alla sicurezza per un valore di oltre 14 miliardi di dollari da quando Mosca ha invaso, secondo l’alto funzionario della difesa statunitense Sasha Baker, che la scorsa settimana ha sottolineato che l’Ucraina è stata “creativa nell’integrare le capacità” degli Stati Uniti e di altri alleati.

Un portavoce del Dipartimento della Difesa ha affermato che gli Stati Uniti non avrebbero superato gli ucraini nei dettagli sulla tecnologia di cui dispongono. Sappiamo che gli Stati Uniti, ad esempio, hanno inviato 700 droni Switchblade realizzati dall’AeroVironment con sede in Virginia e la società informatica BlackHorse è stata incaricata di provvedere alla missione in Ucraina, ma non è ancora chiaro quanta parte dell’assistenza statunitense sia stata scritta in grande misura sta andando verso il cyber e l’IA. Tenere traccia di tutti quei contratti “è un intero progetto che, in un mondo giusto, un team di persone riassumerebbe in tempo reale”, afferma Jack Poulson, fondatore dell’organizzazione no profit Tech Inquiry.

Ma esperti ed ex funzionari militari hanno affermato che ci sono diversi primati in questo conflitto, e uno di questi ha a che fare con il ruolo enorme di tecnologie commerciali relativamente economiche come i satelliti di Musk e i piccoli droni. Per gli esperti americani, l’Ucraina è un caso di studio per capire come operano queste nuove tecnologie in una guerra terrestre convenzionale insieme a tutte le altre armi che l’Occidente sta inviando.

“C’è sempre questa sciocca e, francamente, finta narrativa sulla tecnologia in guerra”, afferma il futurista Peter Singer, coautore di Ghost Fleet: un romanzo della prossima guerra mondiale. “È molto chiaro che la tecnologia, e in particolare le nuove tecnologie, contano e sono state incredibilmente importanti, ma sono l’unica cosa importante? Ovviamente no.”

Tecnologia in guerra: satelliti, droni, intelligenza artificiale e cyber

Ex funzionari della difesa degli Stati Uniti mi hanno detto che gran parte della tecnologia avanzata utilizzata dall’Ucraina è commerciale e pronta all’uso, in altre parole, innovazioni utili che non è necessario essere un capo militare per acquistare.

Potrebbe non sembrare rivoluzionario, ma è in contrasto con i tentativi del Pentagono di integrare prodotti o tecnologie già sviluppati, che a volte sono stati contrastati dalla complessa burocrazia dell’istituzione e dalle proteste degli operatori tecnologici contro i militari. “Stiamo effettivamente assistendo a quella relazione in corso in Ucraina e in tempo reale, quindi ci sono società commerciali che corrono per aiutare”, afferma Jim Mitre, direttore dell’International Security and Defense Policy Program presso la RAND Corporation .

I satelliti non sono nuovi, ma quelli piccoli e commerciali sono un importante spazio emergente per il capitale di rischio e le nuove startup. E hanno contribuito alla capacità dell’Ucraina di comprendere i movimenti delle truppe russe e tracciare potenziali crimini di guerra attraverso un’intensa raccolta di dati open source.

Anche i piccoli droni commerciali sono stati una parte importante della storia dell’Ucraina e stanno facendo di tutto, dal trovare il russo, fornire dati sulla qualità del bersaglio per gli attacchi di artiglieria e valutazioni dei danni delle forze armate. Sia l’Ucraina che la Russia stanno dispiegando munizioni vaganti – piccoli droni armati che possono librarsi nell’aria per ore e poi sganciare esplosivi su un bersaglio – e in alcuni casi sono stati usati in sciami. E molto è stato fatto del successo degli ucraini nell’uso del drone leggero e armato Bayraktar TB2; l’azienda turca che lo produce si rifiuta di vendere il velivolo senza pilota alla Russia.

L’uso dell’intelligenza artificiale in guerra è incredibilmente controverso, ma innegabilmente avanza. Quando Reuters ha riferito che la società di riconoscimento facciale Clearview AI aveva fornito la sua tecnologia all’Ucraina, i critici dell’azienda hanno sottolineato i suoi pericoli e il potenziale uso improprio.

Sebbene il riconoscimento facciale fosse stato utilizzato in modi limitati in Afghanistan, ora l’Ucraina lo sta utilizzando su larga scala. “Questo è il primo grande convenzionale in cui si vede un conflitto di riconoscimento facciale”, Singer, che co-gestisce la ditta Useful Fiction che ha consigliato l’aeronautica americana e i principali appaltatori militari, che me lo ha detto. “Inizia a pensare con il tuo cappello di fantascienza.”

Un altro esempio di intelligenza artificiale che gioca un ruolo è stato nel contesto di nuove app che possono essere utilizzate nelle operazioni di informazione, come uno strumento dell’azienda Primer in grado di eseguire servizi di riconoscimento vocale, trascrizione e traduzione e che potrebbe essere utilizzato per analizzare le intercettazioni comunicazioni russe.

Molti analisti hanno previsto che il conflitto tra Russia e Ucraina avrebbe comportato attacchi informatici duri. Il fatto che non sia successo nulla di grave, tuttavia, potrebbe essere in gran parte dovuto al lavoro dei difensori informatici dietro le quinte, nelle società commerciali e nei governi occidentali. “C’è stata una quantità incredibile di attività informatica, incredibile”, dice Singer. L’esempio che ha citato è stato quello di hacker ucraini che si sono infiltrati nelle stazioni di ricarica di veicoli elettrici a Mosca e hanno messo sullo schermo un insulto anti-Putin. È stato carino, dice Singer, “Tuttavia, ciò che contava davvero oltre a deturpare lo schermo, hanno interrotto le operazioni delle stazioni di ricarica. Hanno colpito l’Internet delle cose. Hanno usato mezzi digitali per causare un cambiamento fisico nel mondo”. I paesi hanno utilizzato questa capacità di nascosto in precedenza (come nell’attacco Stuxnet di Israele a metà degli anni 2000 all’infrastruttura nucleare iraniana), ma qui è forse la prima volta che accade in un conflitto convenzionale.

L’hardware militare su larga scala resiste come arma non così segreta dell’Ucraina, ma anche quello opera in un contesto tecnologico più ampio. Candace Rondeaux, ricercatrice presso il think tank di Washington New America, sottolinea: “È la combinazione di queste tecnologie in un certo modo che è stata unica”. Riconosce la centralità dell’High Mobility Artillery Rocket System (HIMARS), il lanciamissili di precisione realizzato dalla Lockheed Martin che gli Stati Uniti hanno inviato in Ucraina per difendersi dalla Russia, ma aggiunge che di per sé è insufficiente. È un sistema di targeting che richiede buone informazioni e intelligenza. “Affinché queste informazioni fluiscano, devi disporre di piattaforme di comunicazione e dei mezzi con cui comunicare in modo sicuro dove sono le cose, quando vuoi colpirle”, ha detto.

“Non è l’HIMARS che sta vincendo la guerra per l’Ucraina, né sono i tradizionali duelli di artiglieria”, secondo Mitre, che ha lavorato come alto funzionario della difesa fino all’inizio di quest’anno. “È la loro capacità di elaborare le informazioni a una clip più veloce rispetto ai russi che sta avendo un grande impatto qui”.

L’ampiezza delle operazioni di informazione ha portato Brendan McCord, un gestore di hedge fund che in precedenza ha creato la prima strategia di intelligenza artificiale del Dipartimento della Difesa, a descrivere questo conflitto come la prima guerra della banda larga. “Abbiamo combattuto guerre in rete per un po’ di tempo, ma sempre nel senso della banda stretta”, mi ha detto. Piuttosto che dipendere dalla piccola larghezza di banda e dalle trasmissioni di dati a bassa velocità, Starlink ha dato all’Ucraina “questo incredibile vantaggio”, soprattutto in termini di trasmissione di video di alta qualità.

“L’Ucraina sembra avere mezza generazione avanti nell’integrare le tecnologie che sta utilizzando in nuovi concetti di combattimento”, ha aggiunto.

Cosa significa per gli Stati Uniti

Tutti i nuovi collegamenti sono tra il settore privato statunitense e l’Ucraina. E il rally delle società statunitensi non è ovviamente del tutto altruistico.

“Se sei una compagnia di difesa, quello che speri è che i generali ucraini chiederanno alle forze armate statunitensi di fornire loro le tue capacità”, mi ha detto Gregory Allen, un ricercatore del Center for Strategic and International Studies . “E questo è solo un grado di intimità tra il fornitore e il combattente attraverso le nazioni, è piuttosto straordinario.”

Quell’intimità è stata mostrata a giugno, quando il primo dirigente d’azienda a visitare l’Ucraina da quando la Russia ha invaso è stato Alex Karp, l’amministratore delegato dell’esercito di analisi dei dati e appaltatore dell’agenzia di intelligence Palantir. “C’è sempre stata una relazione tra il complesso industriale della difesa e le aziende private, ma è possibile che la visibilità degli amministratori delegati sia notevole”, afferma Margarita Konaev, ricercatrice presso il Center for Security and Emerging Technology di Georgetown.

I dirigenti dei principali appaltatori della difesa statunitensi si sono vantati di come avrebbero tratto profitto dall’armare l’Ucraina. Le aziende della Silicon Valley stanno saltando nel mix. E, con una mossa straordinaria, il presidente ucraino Volodymyr Zelenskyy terrà una conferenza degli appaltatori militari statunitensi, parlando direttamente ai produttori di armi statunitensi.

Andando avanti, gli esperti stanno osservando come le tecnologie avanzate vengono utilizzate sul campo di battaglia per capire quali lezioni potrebbero essere applicate ai responsabili politici statunitensi. Lindsay Gorman, un membro del German Marshall Fund che ha recentemente prestato servizio nell’amministrazione Biden nel Consiglio di sicurezza nazionale, afferma che l’attenzione di gran parte di Washington è sul modo in cui l’invasione russa si collega alla potenza militare cinese e sui potenziali scenari per un attacco a Taiwan. Altri hanno citato la rapidità con cui l’Ucraina ha adattato le nuove tecnologie e se gli Stati Uniti potrebbero seguirne l’esempio.

Per Schmidt, la lezione finora è l’urgente necessità che il governo faccia spazio alla tecnologia. L’ucraino, ad esempio, ha cambiato rapidamente una legge all’inizio della guerra per mettere tutte le informazioni del governo ucraino nel cloud. “Avrebbero dovuto farlo prima”, ha detto, “ma il punto è che la guerra ha dato a tutti una scusa politica per fare la cosa giusta”. Schmidt sottolinea anche l’importanza di interagire con gli hacker di crowdsourcing del paese.

Ma alcuni esperti erano molto più scettici sull’importanza della tecnologia nella prima grande guerra convenzionale in Europa in più di una generazione. “Qual è il ruolo della tecnologia di domani nella guerra di oggi?” chiese Konaev. “In una certa misura è ancora piuttosto limitato”.

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