Tether, una delle principali società di criptovalute, sfida le sanzioni statunitensi sul servizio che nascondeva i beni rubati

L’ultimo sforzo del governo degli Stati Uniti per reprimere l’uso illecito di criptovaluta da parte di regimi e criminali stranieri canaglia sta incontrando resistenza da parte dell’industria stessa, incluso uno dei suoi attori più grandi e influenti.

All’inizio di questo mese, il Dipartimento del Tesoro ha sanzionato Tornado Cash, un servizio di criptovaluta che ha consentito agli hacker nordcoreani e ad altri di riciclare risorse digitali per miliardi di dollari rubate in rapine virtuali. In genere, le sanzioni prendono di mira individui, paesi o società e le aziende statunitensi rispettano assicurandosi che evitino di fare affari con loro.

Ma le sanzioni rivolte a Tornado Cash sono nuove. Tornado Cash è noto come un mixer, che oscura la fonte delle risorse digitali mettendole in comune prima che gli utenti le ritirino. Esiste come codice software su una rete di computer decentralizzata che copre il globo ei suoi autori lo hanno scritto in modo tale che nemmeno loro possono modificarlo. I leader del settore delle criptovalute affermano di non essere sicuri cosa devono fare per rimanere dalla parte giusta della legge.

“Più di ogni altra cosa in questo momento, siamo un settore che ha bisogno di una guida”, ha affermato Ari Redbord, un ex funzionario del Tesoro ora con TRM Labs, che fornisce alle società di crittografia strumenti per monitorare le frodi e la criminalità finanziaria.

Una società di criptovalute che in passato ha attirato il controllo delle autorità di regolamentazione e delle forze dell’ordine statunitensi, Tether, potrebbe violare le nuove regole del Tesoro. Secondo un’analisi del Washington Post sui dati di Dune Analytics, una società di intelligence crittografica, Tether non inserisce nella lista nera account associati a Tornado Cash.

Finora, il governo degli Stati Uniti non ha preso provvedimenti. “Tether non è stata contattata da funzionari statunitensi o dalle forze dell’ordine con una richiesta” di congelare le transazioni con Tornado Cash, ha affermato in una nota il chief technology officer di Tether, Paolo Ardoino, aggiungendo che la società “normalmente soddisfa le richieste delle autorità statunitensi”.

Tether emette la stablecoin più grande del mondo, un token ancorato al valore del dollaro che aiuta a formare la linfa vitale dell’economia crittografica globale. Gli investitori lo utilizzano per acquistare e vendere altri asset digitali e come garanzia per determinate operazioni.

Non è chiaro se Tether sia legalmente obbligata a conformarsi alle sanzioni del Tesoro. La società con sede a Hong Kong suggerisce che non lo è, perché “non opera negli Stati Uniti o a bordo di persone statunitensi come clienti”, ha affermato Ardoino. Ma ha detto che la società considera le sanzioni del Tesoro “come parte del suo programma di conformità di livello mondiale”.

All’altro volteDirigenti di Tether avere ha sostenuto La società è controllata dal Tesoro poiché è registrata presso il Financial Crimes Enforcement Network, un ufficio del dipartimento che combatte la finanza illecita.

Alla domanda se il Tesoro ritenga che Tether violi le sanzioni di Tornado Cash, il dipartimento ha rifiutato di commentare.

Gli esperti di sanzioni hanno affermato che la questione è discutibile. Le restrizioni “si applicano generalmente a tutti i cittadini o società statunitensi, o qualsiasi persona o organizzazione che opera o fa affari negli Stati Uniti, o qualsiasi transazione che tocca gli Stati Uniti”, Scott Anderson, un ex consigliere del Dipartimento di Stato ora presso la Brookings Institution apartitica, detto in una e-mail. «Non so se Tether rientri in tale ambito o meno. Ma se c’è la possibilità che loro (o i loro dipendenti) possano, la non conformità potrebbe comportare un rischio legale reale”.

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Un ex alto funzionario dell’Office of Foreign Assets Control (OFAC) del Tesoro, che applica le sanzioni, ha affermato che Tether sta camminando su un terreno pericoloso.

“Non è mai una buona idea testare OFAC. In questo momento, è un momento particolarmente brutto per qualsiasi azienda legata alle criptovalute per farlo”, ha detto l’ex funzionario, che ha parlato in condizione di anonimato perché non era autorizzato a parlare pubblicamente. “Sembra che sia quello che stanno facendo.”

La risposta di Tether, e l’ambiguità che la circonda, mette in evidenza la tempesta di fuoco che il Tesoro ha scatenato con il suo tentativo più recente di contrastare l’abuso criminale delle risorse digitali.

Gli sviluppatori di criptovalute sono stati a lungo divisi sul fatto che stiano semplicemente lavorando su una tecnologia finanziaria innovativa o ne facciano parte un tentativo esplicitamente politico di creare un sistema finanziario ombra al di là della portata del controllo del governo.

Ma i dirigenti delle criptovalute concordano in gran parte sul fatto che il Tesoro abbia oltrepassato il suo agosto. 8 contro Tornado Cash, che inquadrano come un bersaglio previsto di codice informatico, piuttosto che una persona o entità che in genere riceve sanzioni. Alcuni sostengono che le sanzioni potrebbero essere incostituzionali e potrebbero essere un tentativo di aprire un assalto più ampio alle protezioni della privacy offerte dalla loro tecnologia. Molti stanno cercando di determinare come conformarsi e resistere alla decisione.

Un portavoce del Tesoro ha sottolineato l’urgente necessità che il dipartimento agisca, osservando in una dichiarazione che Tornado Cash “è stato utilizzato per riciclare miliardi di dollari per criminali e altri attori illeciti”.

Il Dipartimento del Tesoro sta lavorando con i rappresentanti del settore “per monitorare gli effetti di questa azione e fornire indicazioni secondo necessità”, ha affermato il portavoce, che ha parlato a condizione di anonimato a causa della natura delicata della questione delle sanzioni.

Roman Semenov, co-fondatore di Tornado Cash, ha scritto in un messaggio diretto su Twitter a The Post che le sanzioni “dissuaderanno sicuramente molte persone” dall’utilizzare il servizio.

Alcuni utenti di Tornado Cash possono depositare innocentemente criptovaluta legittimamente acquisita e ritirarla per fare donazioni di beneficenza non rintracciabili, come il co-fondatore di ethereum Vitalik Buterin ha sostenuto aver fatto per contribuire allo sforzo bellico dell’Ucraina. A seconda dei tempi, le transazioni di alcuni utenti potrebbe aver aiutato gli hacker affiliati alla Corea del Nord a coprire le loro tracce. A giugno e luglio, il 41% dei fondi passati attraverso il servizio era collegato ad hack e altri furti, secondo TRM Labs, una società di analisi blockchain.

Tether ha una storia di multe da parte delle autorità di regolamentazione. Nel 2021, ha pagato 18,5 milioni di dollari per saldare le accuse dell’ufficio del procuratore generale di New York di aver mentito sulla composizione delle attività a sostegno della sua stablecoin, nota come USDT. La società ha pagato altri 41 milioni di dollari nello stesso anno per risolvere richieste simili dalla Commodity Futures Trading Commission.

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E in precedenza ha trascurato di rispettare le sanzioni statunitensi contro un programma crittografico. Un’analisi del Post ad aprile ha rilevato che Tether ha continuato a consentire transazioni con account presumibilmente appartenenti a Chatex, uno scambio di asset digitali con sede a Mosca che il Tesoro ha sanzionato l’anno scorso. Da quando Tornado Cash ha sanzionato questo mese, secondo l’analisi di The Post sono stati depositati $ 5.000 USDT nel mixer.

Il concorrente più vicino di Tether, Circle Internet Financial, ha adottato un approccio diverso. Il giorno dopo l’annuncio delle sanzioni, la società con sede negli Stati Uniti ha dichiarato di essersi mossa per conformarsi congelando $ 75.000 della sua stablecoin, USD Coin, nei portafogli Tornado Cash e bloccando le transazioni con gli account nella lista nera.

Eppure, la decisione del capo del circolo Jeremy Allaire, esecutivo del Tesoro, scrivere su Twitter che “ha varcato una soglia importante nella storia di Internet”. Ha affermato che le sanzioni sollevano “domande straordinarie sulla privacy e la sicurezza” e inviterebbero “azioni di forza maggiore se non agiamo ora”.

Coin Center, un think tank e un gruppo di difesa delle criptovalute, è andato oltre. L’organizzazione ha affermato che sta valutando una sfida legale. La decisione “potenzialmente viola i diritti costituzionali al giusto processo e alla libertà di parola”, hanno scritto Jerry Brito e Peter Van Valkenburgh di Coin Center in un post sul blog la scorsa settimana, aggiungendo che il Tesoro “non ha agito adeguatamente per mitigare il prevedibile impatto che la sua azione avrebbe sugli innocenti americani”. Coin Center ha rifiutato di commentare ulteriormente.

Tornado Cash è impostato per funzionare automaticamente e non può essere modificato o spento. “È come gridare a un distributore automatico”, ha affermato Michael Mosier, ex capo del Financial Crimes Enforcement Network del Tesoro, che ora è il consigliere generale della società di criptovalute Espresso Systems. “Non è il modo di apportare un cambiamento, quindi non realizzerà gli obiettivi di sicurezza nazionale per i quali il sistema è stato impostato”.

Tornado Cash ha già visto un precipitoso calo delle criptovalute che sta elaborando da quando le sanzioni sono entrate in vigore. I depositi giornalieri per il programma sono scesi da circa $ 7 milioni di ethereum nella prima settimana di agosto a circa $ 2 milioni da quando il mixer è stato sanzionato, secondo i dati di Dune Analytics. Man mano che il traffico verso il mixer si esaurisce, affermano gli analisti di criptovalute, lo strumento diventa meno utile per gli attori illeciti, che hanno bisogno di un ampio pool di criptovalute per oscurare efficacemente le risorse che inviano attraverso di esso.

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